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Esteroles vegetales, colesterol y enfermedades cardiovasculares

En Estados Unidos, las enfermedades cardiovasculares son la primera causa de mortalidad en hombres y mujeres. Los niveles altos de colesterol "malo" de lipoproteínas de baja densidad (LDL) se consideran generalmente como factor de riesgo importante de enfermedades cardiovasculares. Los cambios en la alimentación y en el estilo de vida son un buen comienzo; pero con frecuencia no generan una reducción suficiente. Además de la amplia variedad de medicamentos existentes para tratar las afecciones cardiovasculares, hay algunas alternativas naturales, como los esteroles vegetales.

Esteroles vegetales presentes en forma natural

Así como el colesterol esterol de origen animal está presente en todas las especies animales, los esteroles vegetales, también denominados fitoesteroles, están presentes en todos los vegetales. Las principales fuentes alimentarias de esteroles vegetales son las verduras, semillas y frutos secos. Los esteroles vegetales son una clase de compuestos similares a las grasas, con estructuras químicas como las del colesterol. Durante los últimos 50 años, la medicina ha demostrado en forma constante que el consumo de esteroles vegetales inhibe la absorción intestinal de colesterol y disminuye el colesterol de LDL en 8 a 15%. No se ha informado de efectos colaterales graves ni reacciones adversas.

Breve reseña de su eficacia

Diversas autoridades reguladoras, coaliciones educativas en materia de colesterol e investigadores independientes han estudiado los datos de numerosos estudios clínicos y han llegado a la conclusión de que el consumo alimentario de esteroles vegetales en verdad reduce los niveles de colesterol de LDL.

Luego de examinar la evidencia existente, la Administración de Alimentos y Medicamentos (Food and Drug Administration, FDA) de EE.UU. concluyó que "existe consenso científico importante en cuanto a que los esteroles/estanoles vegetales reducen los niveles de colesterol totales y de LDL". La FDA autorizó una afirmación sanitaria que describe la relación entre el consumo alimentario de esteroles vegetales y la reducción del riesgo de afecciones cardiovasculares. Esa afirmación establece que: "Los alimentos que contienen al menos 0.65 gramos de éster esterol por ración, ingeridos dos veces al día con las comidas para un consumo diario total de por menos 1.3 gramos, como parte de una dieta baja en grasas saturadas y colesterol, pueden disminuir el riesgo de enfermedades cardiovasculares".

Alimentos ricos en esteroles vegetales

Los esteroles vegetales se han añadid a una gran variedad de alimentos en todo el mundo, como margarina, aderezos, yogur y otros. Recientemente, una innovación de Cargill Health & Food Technologies ha permitido añadir esteroles vegetales a una diversos alimentos, como jugos de naranja, quesos, y sustitutos lácteos, sin ningún efecto negativo ni en su sabor o textura.

Los investigadores de la University of California, Davis, administraron diariamente 1 gramo de esterol vegetal en 8 onzas de jugo de naranja durante un período de 8 semanas a los sujetos de un estudio. Estos sujetos incluyeron tanto hombres como mujeres, con valores de colesterol normales o subclínicos (en el límite entre lo normal y lo alto). El colesterol total se redujo en casi 8 por ciento, y el colesterol de LDL, en casi 13 por ciento.

Conclusiones

La necesidad de reducir el colesterol es evidente. Unos 101 millones de adultos estadounidenses (casi la mitad de la población adulta de EE.UU.) tienen concentración sanguínea de colesterol total subclínica alta o alta (AHA, 2002a). Ha quedado demostrada la seguridad y eficacia de los esteroles vegetales. La existencia de alimentos ricos en esteroles vegetales ha demostrado ser un modo eficaz, seguro y conveniente de mejorar los niveles de colesterol LDL y disminuir el riesgo de enfermedades cardiovasculares.